Ежемесячный журнал путешествий по Уралу, приключений, истории, краеведения и научной фантастики. Издается с 1935 года.

– Прощай Ник! – Сергей встал и направился к выходу. Пустой стакан послушно растворился на пространстве стола, так же как бывший главный инженер исчез из жизни капитана Брайта. Комок в горле не давал произнести ни слова. Капитан одним махом прикончил спиртное, однако легче не стало. Экипаж «Икара» сократился до четырёх человек. Две недели назад насчитывал пятнадцать. Брайт заказал ещё сто грамм водки и вернулся к мрачным мыслям:

«Как ни крути, виноват во всём я сам».

На Гео-2 они загрузились под завязку и стартовали раньше конкурентов, опережая «Новик» почти на полтора месяца. Новый корабль Геращенко был в два раза вместительнее «Икара», но в скорости суда равны. Поэтому Брайт верил в успех, единственный шанс нагреть соперника – прибыть на Клайд первым, дабы распродать товар по наивысшей цене. Планеты Гео-2 и Клайд являлись взаимозависимыми в экономике и всегда нуждались в услугах вольных торговцев.

Три года пути и удача могли изменить судьбу. «Икар» давно требовал модернизации, и риск поломки зашкаливал разумные пределы. До последнего полёта фортуна берегла команду. Но когда-то везенье заканчивается. Через два с половиной года основной двигатель начал капризничать. Из-за манёвра они потеряли до десяти процентов хода. Катастрофа разразилась почти у самой цели. Двигатель сдох и «Икар» дополз до планеты черепашьим ходом. На три недели позже «Новика». Конкуренты успешно расторговались, обрушив рынок, и теперь Брайт мог сбыть товар лишь за четверть стоимости, чего абсолютно не хватало для приобретения нового движка. В результате команда зависла на захолустной планете без шансов выбраться. Геращенко успешно переманивал опытных членов экипажа, Брайт пьянствовал и считал дни, когда аренда места на космодроме сожрёт остатки средств и превратит Ника Брайта в полунищего местного фермера. Вы начали читать конкурсный рассказ. В конце произведения обязательно поставьте ему оценку!посмотреть условия конкурса

Глотнув, капитан обнаружил, что он не один. На соседнем кресле появилась Лиза – старший помощник и младший партнёр. Ей принадлежало пятнадцать процентов акций. Достались от мужа, Рика Невела, единственного друга Брайта, погибшего восемь лет назад.

– Всё пьёшь?! – Лиза возмущённо тряхнула кудрями. – Скоро просадишь последнее.

Ник промычал в ответ нечто нечленораздельное.

– Что, что?!

Брайт прокашлялся и выдавил:

– Чем прикажешь заняться?

– Не знаю,- раздражённо сказала женщина, – но уж точно не нажираться до поросячьего визга.

Она намекала на вчерашний загул и драку. Кое-кому из состава «Новика» здорово досталось. Впрочем, будут умнее, даже раненный волк умеет огрызаться.

– С тобой хочет поговорить какой-то мужик, – Лиза кивнула головой в угол зала.

– Что ему приспичило? – Брайт не был расположен к беседам.

– Не признаётся. Убеждал меня повлиять. Утверждает, есть стоящее предложение.

Капитан грустно покрутил головой. Какое там предложение. Небось, падальщик. Только и ждут растащить «Икар» по частям. Ясно, время это наступит скоро, и всё же вопреки здравому смыслу Ник оттягивал скорбный момент как мог.

Лиза между тем настаивала и Брайт сдался:

– Чёрт с ним! Пусть идёт.

Помощник помахала рукой, и перед столом возник незнакомец. Человек выглядел своеобразно. Возраста старше среднего, но не старик. Высокий, худой, однако жилистый и с крепким как тиски рукопожатием. Лысый череп венчал скуластое лицо с впалыми гладковыбритыми щеками. Глубоко посаженные большие серо-голубоватого цвета глаза лихорадочно сверкали. Пышная борода визитёра не украшала. Как и грязный красно-коричневый плащ. Опирался он на деревянную палку, украшенную замысловатой резьбой.

«Бомж, – решил Брайт, – или сумасшедший».

– Но Рах, – представился неряха.

«Что за странное имя»,- подумал Брайт и невежливо буркнул в ответ:

– Полагаю, меня Вы знаете.

Лицо гостя эмоций не выразило, он устроился в кресле, закинув нога за ногу и тем самым продемонстрировав странного вида обувь более всего похожую на сандалии.

Не предложив выпить, капитан перешёл прямо к делу:

– Что с «Икара» хотите купить?

– Ничего, – собеседник отмахнулся от вопроса как от назойливой мухи.

Ник немного растерялся:

– Тогда, какого рожна Вам надо?

Тяжёлый взгляд Раха буквально пригвоздил капитана:

– Я не торговец. Я …, – Рах чуть помялся, – я учёный. И имею предложение, способное вытащить Вас из дерьма, в котором Вы оказались. Соизвольте выслушать.

Скрывая смущение, Брайт хлебнул из стакана и молча кивнул.

– Ваш корабль лишён двигателя, – констатировал неоспоримый факт Но Рах. – Пройдёт пару, тройку дней и Вы начнёте продавать судно по частям, дабы покрыть долги. В итоге окажитесь на помойке без средств к существованию. Учитывая Вашу репутацию и характер, космоса Вам не видать, сгниёте на Клайде.

Слова Раха являлись сущей правдой. Ник с трудом удержался от хорошего удара по наглой бесстрастной роже. Вчера за слабый намёк на подобную речь некоторые члены экипажа «Новика» огребли по полной.

Колебания капитана Но Рах видел, однако даже бровью не повёл:

– Из ситуации есть выход. Я могу поставить на «Икар» свой двигатель.

Повисла пауза. Ник и Лиза обомлели. Рах терпеливо молчал. Наконец Брайт выдавил:

– На этой захудалой планете лишь один космодром. И только один движок ОСС-12. В запаснике правительства Земной Федерации. Они просят за него как за целый корабль. У Вас есть такие деньги?

– Нет, – сказал, как отрезал Рах. – Да, они и не продадут, скорее всего. Я создал совершенно другой. Его и установим на «Икаре».

«Тьфу, чёрт», – Ник и Лиза одновременно разочарованно вздохнули.

– Бред, – безапелляционно констатировал Брайт. – Вы сумасшедший. А я идиот, что Вас слушаю. Всё, до свидания.

Учёный с места не двинулся. Выкинуть его Ник не решился.

– Выбор у Вас не велик, – продолжил собеседник, как ни в чём не бывало. – Понимаю сомнения, но почему бы не рискнуть. Что теряете?

«Ничего», – подумал Ник, вслух же произнёс:

– Ну, а Ваша корысть какая?

Рах объяснил честно:

– Ваша беда – мой шанс. Когда ещё представиться подобный случай. Болтаться в этой дыре мне порядком надоело.

Звучало искренне. Ник незаметно для себя перешёл к обсуждению деталей:

– Сколько времени займёт установка?

– Используем оборудование космопорта и управимся за неделю.

Ник показал головой:

– Семь дней мне не оплатить.

– На три у Вас денег хватит. Остальные закрою я.

Рах оказался осведомлён о финансовых возможностях Брайта.

– У меня нет главного инженера и людей всего четверо ….

– Инженером стану я, вас – четверых помощников достаточно, – Рах продумал план до мелочей.

– Двигатель даст околосветовую скорость как ОСС-12?

Учёный пожал плечами:

– Скоростью Вы будите довольны. Даже очень довольны.

– А наши финансовые отношения?

– Напополам. Корабль без двигателя ничто и соответственно наоборот. Я полагаю предложение справедливо.

Возразить нечего, Ник лишь добавил:

– Капитан – я. На борту Вы член команды и выполняете мои приказы.

– Хорошо, – согласился Рах. – И одно маленькое требование с моей стороны – за каждый переход от планеты к планете Вы мне платите одну монету.

– Не понял? – удивился Ник.

– Символически.

Но Рах достал из кармана монету. По виду – древнюю.

– Мой талисман, – пояснил Рах, протягивая её капитану.

Ник и Лиза переглянулись:

– Ладно.

– По рукам?

– Я согласен, – сказал Брайт. – Ты?

Лиза кивнула.

– Мы хотим проинформировать членов команды и спросить их мнение, – Брайта не назовёшь демократом, но данный случай особый.

– Хорошо, – легко согласился Рах. – Они нам очень нужны.

– Встретимся через два часа, – Ник поднялся.

– Договорились.

***

В кают – компании «Икара» бездельничали Ли Хан – навигатор и Вадим Фаундлинг – сисадмин. Два последних члена экипажа сохраняли преданность по разным причинам. Хан убил кого-то на Рее и находился в бегах. Колонии не для него, выйди из корабля и считай уже за решёткой. Что касается Вадима, Ник подобрал его младенцем на потерпевшем крушении контейнеровозе «Земляника». Парень вырос в космосе и превратился в отличного системного администратора. Реальный мир интересовал юношу мало.

– Посмотрели разговор? – спросил Брайт. Он заранее скинул запись встречи в баре.

– Да, – ответил Ли, приканчивая обед. Фаундинг лениво кивнул. Судя по устремлённому в бесконечность взгляду, ползал где-то в сети.

– Мнение?

– Всё херово, – отреагировал Хан. Он с любопытством разглядывал монету от Но Раха.

– Ты нашёл что-нибудь про Раха? – обратилась Лиза к Вадиму.

Тот молча вывесил информацию. Но Рах проживал на Клайде пятнадцать лет. Прибыл с Новой Эгеиды. Считался странным чудаком бесконечно возившемся в своей лаборатории. Людского персонала не имел. Только роботы. Занимался любыми видами техники. Успешно. Однако обращались к нему неохотно. Побаивались.

– Не густо,- констатировал Брайт. – Больше ничего?

Вадим соизволил открыть рот и ответить:

– Болтают, у него имелись неприятности на прежней планете.

– Именно?

– Вроде гибель рабочих на заводе. Но сведения неофициальные. Дело не возбуждалось. И всё же там на него злы. Очень, очень злы.

Ник призадумался. Фактически ничего полезного узнать не удалось. Мало ли где за кем какие грешки.

– Не судим – не виноват, – вклинился Ли, засовывая монету в карман.

– Ну, кто бы сомневался! – воскликнула Лиза. – Тебе ли не знать.

– Ладно, – Ник взял инициативу в свои руки. – Вариантов у нас мало. Если не согласимся и останемся здесь, нам хана. Согласимся, имеем следующее. Первое. Он просто болтун и никакого двигателя нет. Прояснится очень скоро, и мы ничего не теряем. Второе, движок есть, но эта кустарщина рванёт при запуске или работе. Тогда нам крышка. Третье, двигатель хоть как-то заработает, и мы уберёмся с чертовой планеты. Ставлю на голосование, кто за то чтобы рискнуть?

Ник обвёл экипаж взглядом, и первый поднял руку. Хан присоединился сразу. Вадим кивнул. Согласилась, чуть помедлив и Лиза:

– Не нравится мне этот Рах, хоть я его и привела.

– Что ж, единогласно, – объявил капитан. – Приступаем.

***

Ник расположился на капитанском месте, завершая проверку готовности «Икара» к старту. Неделя пролетела быстро. Рах оказался толковым инженером и дело спорилось. Совсем немного и «Икар» будет готов. Тогда они окажутся в космосе. Если повезёт. Если нет, то на том свете. Невзирая на смертельный риск, Ник находился в приподнятом настроении. Он хотел покончить с неопределённостью. Да, и космос есть для Ника Брайта дом родной. В буквальном и переносном смысле. Ник родился на космическом корабле, и пребывание на планетах являлось для него лишь коротким развлечением.

– Начинаю запуск двигателя, – доложил Рах.

– Разрешаю. Отсчёт,- отреагировал капитан.

Теперь через тридцать минут они будут готовы. И вперёд, в неизвестность!

Жизнь вольного торговца тяжела и однообразна. Современные суда почти достигают скорости света, но галактика огромна, а потому перелёты долги и мучительны. Ухищрения вроде анабиозного сна помогают, однако не решают проблемы. В итоге человечество осваивает космическое пространство уверенно, но медленно. Земное правительство поощряет поиск пригодных для жизни планет и основание новых колоний. Колонии начинают развиваться и требуют транспортного сообщения. Государственная компания «Госкосмос» не в состоянии полностью удовлетворить потребности, и здесь возникает ниша для частных перевозчиков. Одним из многих и является Брайт. Ник прошёл полную карьерную лестницу от рядового до капитана. За прожитые годы он основательно впитал дух снобизма и некоторого пренебрежения к жителям колоний объединявшего членов неформального космического братства. Перемещаясь из системы в систему, ты невольно превращаешься в «путешественника во времени». Бывало, вернёшься на планету, а там уже состарились те, кого ты знал. Ты же всё ещё полон сил и устремлений. С годами уверенность в своём превосходстве потихоньку померкла. Чаще и чаще Ник вспоминал слова заказчика с Реи:

«Я вижу тебя второй раз в своей жизни. Когда ты появишься вновь, я превращусь в глубокого старика, а возможно и вовсе умру. В определённом смысле ты узришь моё будущее. Однако я не завидую, а жалею тебя. Ибо я проживу полную и достойную жизнь, воспитаю детей и оставлю им семейное дело. Ты же проведешь свой век в консервной банке без солнца и свежего воздуха. Наградой тебе станет лишь возможность на краткие мгновения остановок подглядывать за чужой жизнью».

– До полной готовности двадцать минут, – прервал размышления капитана «Икар». – Подтвердите выбранные координаты.

– Подтверждаю, – произнёс Брайт. Для полёта они остановились на планете Новая Таврида располагавшейся в двойной звёздной системе и отдалённой от Клайда на восемь световых лет.

Быстро понеслись оставшиеся мгновения и вдруг за четыре минуты до окончания отсчёта «Икар» сообщил:

– Тревога! Системы корабля подверглись вирусной атаке. Уровень угрозы – наивысший.

– Чёрт! – выругался Брайт. – Фаундинг, доложи о происходящем!

– Опасное проникновение. Странное. Как будто изнутри. Пытаюсь закрыть доступ.

«Конкуренты, – подумал капитан, – Геращенко гад, неймётся ему».

– «Икар» подготовка к старту?

– По графику.

– Твои повреждения?

– Мы лишились части программ. Вторжение локализовано.

– Взлететь сможем?

– Да. Я не контролирую ряд внешних служб, жизнеобеспечение и не вижу внутренне пространство корабля.

– То есть?

– Нахождение членов экипажа, их состояние. Роботов службы уборки помещений, приготовление пищи ….

– Хрен с ними, потом разберёмся!

– Начинаю десятисекундный отсчет. Десять, девять, восемь … ноль. Старт!

«Икар» плавно вышел на орбиту и ….

Корабль содрогнулся. Освещение мигнуло. Перегрузка оказалась больше стандартной. У Брайта слегка помутнело в голове. Поэтому он решил, что неверно понял сообщение «Икара»:

– Цель достигнута. Прохождение звёздной системы и выход к планете Новая Таврида займёт сорок шесть минут.

– Не понял?! Повтори!

– Цель достигнута. Прохождение звёздной системы и выход к планете Новая Таврида займёт сорок шесть минут.

– Ты свихнулся «Икар»?! Мы только что стартовали. Время в пути девять лет.

– Цель достигнута, – упорно настаивал «Икар». – Включаю внешний обзор.

Перед Брайтом развернулась не оставляющая лазейки для сомнений картина. Они приближались к Новой Тавриде.

– Обалдеть,- растерялся капитан. – Ничего не понимаю!

«Икар» сжалился:

– Мы переместились практически мгновенно. Результат работы нового двигателя.

– Точно. Экспериментальный движок! Не хрена себе «…скоростью Вы будите довольны». Где Рах?

– Внутренние помещения мне не доступны.

– Да, да. Помню, – Брайт включил связь, – члены экипажа срочно в рубку управления!

«Икар» немаленькое судно. Первым прибыл Фаулинг. За ним почти одновременно Лиза и Рах. Брайт тут же накинулся на него:

– Как тебя понимать? Каким образом мы здесь оказались?

Смутить Но Раха было невозможно:

– Я предупреждал. Двигатель новый.

– Настолько новый? – Лиза озадаченно просматривала данные. – Это же революция в космостроении! Как он действует?

– Секрет.

– Такая скорость невероятна! – продолжала Лиза. – Просто физически невозможно!

– Вы здесь и это факт. – Рах поддёрнул свой потёртый плащ и поудобнее развалился в кресле.

Преодолевая растерянность и сумбур мыслей, Брайт попытался взять ситуацию в свои руки:

– Ладно. Обсудим Ваше гениальное изобретение позже. Теперь следует готовиться к посадке. И кстати, как-то объяснить аборигенам наше чудесное появление?

Брайт обратился к «Икару»:

– Запускай штатную подготовку.

-А ты, – повернулся Ник к молчавшему Фаундингу, – костьми ложись, но ликвидируй последствия вируса. И вместе с Ханом замаскируйте перемещение «Икара». Придумайте ложный маршрут и след. Колония на Тавриде небольшая пока они разберутся в истине. Кстати, где Ли?

Вопрос повис в воздухе. Навигатор до сих пор не появился.

– Вот же балбес, – вознегодовал Брайт. – «Икар» вызови его повторно. Пусть активнее тащит свою задницу.

– Ли Хан не отвечает, – через секунду доложил «Икар».

– То есть? – удивился Ник.

– А на первый вызов отвечал? – спросила Лиза.

– Нет, – ответил «Икар».

Ник и Лиза тревожно переглянулись. Хан ещё та дрянь. Однако дрянь весьма дисциплинированная. Пренебрежения обязанностями за ним не водилось.

– Надо проверить, – решил Брайт. – Вы работайте, а я схожу к нему. Может связь не срабатывает.

Рах и Фаулинг кивнули, Лиза же поднялась с кресла:

– Я с тобой.

– Хорошо, – согласился Ник, и они отправились к капсуле лифта.

Каюта навигатора недалеко от рубки и минут через пять Ник и Лизи застыли перед дверью.

– Заблокировано изнутри, – сказала Лиза.

– Как положено при старте, – Ник приложил руку и замок среагировал на присутствие капитана. Вход открылся.

– Ли, – позвал Брай, шагая внутрь.

Ответа не последовало. Причина тишины выяснилась быстро. Уткнувшись лицом в панель, Хан сидел в кресле перед пультом управления. Они подошли ближе, Лиза попробовала нащупать пульс:

– Мёртв.

– Да что б тебя! – не сдержался Брайт.

Он аккуратно приподнял голову навигатора, лицо Хана выражало полное спокойствие. Взгляд устремлён вдаль.

– Что же с ним?

– Визуально причин не обнаружено, – Лиза проверила связь, – работает.

Брайт призадумался и произнёс:

– Хан здоровый мужик. За три минуты до старта я с ним говорил. Спрашивал, передал ли он символическую монету Но Раху. Хан указание выполнил. Казался бодрым и весёлым.

Лиза тщательно осмотрела каюту:

– Никаких следов насилия или борьбы.

– И дверь была закрыта личным кодом Хана. Изнутри,- добавил Брайт.

– Естественная смерть? – Лиза с сомнением покрутила головой.

– Убийство?

– Тоже невероятно.

– Ладно, – принял решение капитан, – пойду в медблок, отправлю робота. Ты жди здесь.

Лиза кивнула. Брайт покинул каюту и отправился в медицинский блок. Из-за повреждений «Икара» придётся отдавать команды вручную. Минут через двадцать он вернулся в сопровождении робота-санитара, немного волнуясь, как там Лиза. Женщина пребывала в полном порядке. Робот загрузил тело и двинулся обратно. Ник и Лиза отправились с ним, ставить задачу.

Приказав медблоку установить время и причину смерти Хана, они решили не ждать результата, а возвращаться в рубку.

– Если его всё же убили, – произнёс Брайт в лифте, – то, кто?

– Что тут думать, – тряхнула волосами Лиза, – ты убивал?

– Нет.

– Я тоже. Веришь, что Хана завалил Фаундинг?

– Смешно, – ответил Ник.

– Ну и кто у нас остался?

– Н-да, наш гений-изобретатель, – констатировал Ник.

– Которого мы знаем без года неделю, – завершила рассуждение Лиза.

Они вошли в рубку со столь мрачными лицами, что даже до Фаундинга дошло – случилось нечто чрезвычайное.

– Хан мёртв, – сообщил Брайт.

Фаундинг побледнел. Рах вопросительно слегка приподнял бровь.

– Найден в каюте. Причины устанавливаются, – дополнила Лиза.

– На планете можно найти навигатора? – поинтересовался Рах.

– Интересная реакция на смерть человека, – вспылила Лиза.

Рах промолчал.

– В этой дыре навигатора не сыскать, – ответил Ник, – однако больше меня волнует причина смерти Хана. Он крепкий мужчина и регулярно проходил медобследование.

В помещении повисла зловещая тишина.

– Не убил ли его кто? – сказала Лиза, не обращаясь ни к кому конкретно.

– Например, Вы, – ответил ей Рах.

Лицо Лизы вспыхнуло гневом:

– А может ты? До тебя у нас подобных случаев не случалось. Мы одна команда.

– Ну да. От вашей команды осталось три человека. Сразу видно – дружный был коллектив, – мерзко съехидничал Рах.

– Аккуратнее, – вмешался Ник.

– Почему вы на меня нападаете? – спокойно сказал Рах. – Причём тут я и Ли? Какая связь? И вообще. Забыли, кто вытащил вас из беды?

В чём-то Рах прав. Но признавать очевидное капитану не хотелось. Выручил «Икар»:

– Удалось восстановить контакт с медицинских блоком. Смерть Ли Хана произошла через девяносто шесть секунд после старта. В начале перехода. Причина пока не установлена.

Оставшиеся члены экипажа уставились друг на друга:

– Я находился на мостике, – первым отреагировал Брайт. – Зафиксировано кораблём.

– Я у себя, – открыл рот Вадим.

– И я, – добавила Лиза.

– Я, как вы догадываетесь, работал в инженерном отсеке. Занимался двигателем, – произнёс Рах. – Если бы я отлучился, мы бы давно превратились в пыль.

Спорить с очевидными фактами сложно. От инженерного отсека до каюты навигатора добираться минут восемь. Рах просто физически не мог провернуть подобное дельце.

– Новое сообщение от медблока, – включился «Икар», – причина смерти Ли Хана не может быть установлена собственными силами.

– Не понял, – удивился Брайт. – Как это?

– Экспертиза показывает – у него мгновенно перестали работать все органы, – продолжил «Икар». – Организм «остановился». Почему – не понятно.

– А признаки насильственной смерти? – обратилась с вопросом Лиза.

– Их нет. В традиционном понимании, – ответил «Икар».

– Поясни.

– По какой-то неестественной причине он всё же умер. И причина эта не установлена.

Привлекать полицию колонии к расследованию Брайт хотел меньше всего. Лояльного отношения к торговцам ждать от них не приходилось. Брайт скомандовал:

– Тело утилизировать. В бортовой журнал занести как смерть от естественных причин. Выяснение обстоятельств прекращено. Возражения есть?

Космонавты промолчали.

– Приготовиться принять на борт представителей пограничной и таможенной служб. Выполняйте.

Капитан отдал распоряжение вовремя. «Икар» висел на орбите Тавриды и к нему приближался местный шаттл.

***

Ситуация на Новой Тавриде сложилась аховая. Невесть откуда взявшийся «Икар» оказался манной небесной и власти колонии плевать хотели на малочисленность экипажа и смерть в полёте навигатора. Местных интересовал груз. И только. Счёт «Икара» основательно пополнился и четверо космонавтов стали обеспеченными людьми. Возник вопрос, что делать дальше? Ник колебался. Теперь денег на двигатель хватало, и Брайт с удовольствием избавился бы от подозрительного Раха, но имелись очевидные контраргументы. Во-первых, подобного двигателя нигде больше нет, и самоустраниться от участия в становлении кардинально новой страницы истории освоения космоса Брайт не хотел. Во-вторых, на Тавриде не имелся а, следовательно, не продавался  ОСС-12, так что и выбора-то не было, приходилось мириться с присутствием Но Раха. Последний так же не мог обойтись без «Икара», ибо найти на Тавриде альтернативное судно не приходилось даже мечтать. Учитывая новые фантастические возможности корабля, Брайт планировал рвануть к одной из развитых колоний. К сожалению, губернатор Тавриды внёс коррективы в план Ника. Шесть лет назад они получили сигнал SOS с вновь открывшейся колонии планеты Ласт. Любой корабль должен отреагировать на вызов и помочь при первой возможности. В противном случае окажешься преступником. Брайт долго чертыхался, загружая на «Икар» продукты и предметы первой необходимости для поселенцев, которых, учитывая прошедшее время, и в живых-то наверно нет, но поделать ничего не мог. Отказавшись от предложения пополнить состав экипажа парочкой необученных юнг, Брайт стартовал, надеясь покончить с навязанным делом как можно скорее.

Переход, а перелётом подобное перемещение язык не поворачивался назвать, прошёл по предыдущей схеме. Единственное, для сохранения тайны корабля Брайт вывел судно за пределы звёздной системы Тавриды традиционным способом. Со звёздной системой, четвёртой и крайней планетой которой являлась Ласт, церемониться не стали, там и контроля за космосом ещё ни какого нет, потому «Икар» повис сразу на орбите. Вокруг планеты болтался единственный спутник «разорявшийся» на всю галактику световыми и радиосигналами о помощи. Брайт сразу «попросил» его заткнуться и поручил «Икару» установить контакт с колонией, сам же с трепетом в сердце запросил связь с членами своего малочисленного экипажа. Тяжёлые предчувствия не обманули. Не откликнулась Лиза. Брайт стрелой пронёсся по коридору и вихрем ворвался в каюту помощника. Открывшаяся картина оказалась до боли знакомой: штатно запертая изнутри дверь, бездыханное тело, полное отсутствие следов борьбы или насилия. Ник горестно присел рядом. С Лизой он вместе много лет, она всегда оставалась для Брайта хорошим товарищем. Ник и Лиза так привыкли друг к другу, что одиночество неизбежно толкало их на более близкие отношения, которым не суждено теперь состояться.

Прибыл робот-санитар, Брайт и так уверенный в результатах вскрытия, вернулся в рубку. Краткое пребывание на Новой Тавриде не позволило полностью восстановить программы «Икара», зато времени хватило привлечь местных спецов и тайно установить автономные точки контроля за каютами членов команды. Брайт сразу просмотрел запись – ни Рах, ни Фаундинг ни куда не отлучались. Тупик.

– Удалось соединиться с колонией, – доложил «Икар».

– Подождут, – отмахнулся Брайт. – Раха и Фаундинга немедленно в рубку!

Оба прибыли крайне быстро.

– Лиза? – догадался Вадим. Парень здорово расстроился. Даже слёзы заблестели на глазах.

Брайт кивнул, глянул на Раха, учёный молча пожал плечами. Капитан еле сдержался.

– Два полёта с Вашим двигателем – две смерти, – обратился Брайт к Раху, – странно?!

– Совпадение, – вяло отмахнулся изобретатель, подбрасывая в воздух монетку.

– Я в подобные совпадения не верю, иначе давно бы пропал, – вспылил капитан.

– И что же по-Вашему? – контратаковал Но Рах. – Как я мог их погубить?

С ответом Брайт не нашёлся, но интуитивная уверенность в причастности Раха укрепилась:

– Может вырабатывается вредное излучение? Или нечто подобное? Вы ведь не открываете принцип действия двигателя. А он, согласитесь, не апробирован.

– Я оставался в каюте в момент смерти обоих членов экипажа, – гнул своё Рах, – Лиза ко мне заходила и тут же ушла. Излучений двигатель не выделяет, иначе «Икар» давно бы Вас информировал. Тем более мы же живы, что за выборочное излучение такое?

Брайт не смог возразить. Логика у Раха железная.

«Несмотря на видимую правдивость, здесь что-то не так»,- подумал Ник, вслух же сказал:

– Разбирательство продолжим позже. Надо решать с колонией.

Он повернулся к пульту:

– «Икар» доложи о контакте.

– На планете сто семнадцать человек выживших. Остальные погибли от неизученной болезни. Просят содействия от членов экипажа.

– Эпидемия, – обрадовался чужой беде Ник, есть причина не спускаться и сохранить тайну малочисленности команды «Икара», – сообщи, у нас нет эпидемиолога и соответствующего снаряжения, потому высаживаться не станем, отправим груз автоматическими челноками.

– Таким образом, исполним долг и избежим конфликта с законом, – пояснил он Раху и Фаундингу.

Отправив их готовить груз, Брайт уединился в медблоке. Мёртвая Лиза казалась ему краше живой, и он долго просидел над телом, не решаясь на последний шаг. Там его и застал Вадим. Парень пришёл попрощаться. Для маленького найдёныша Лиза была немного и старшей сестрой и матерью. Фаундинг буквально захлёбывался слезами и при том не произносил ни звука. Искреннее горе объединило столь разных людей. Обнявшиеся Брайт с Фаундингом проводили капсулу с телом женщины, наблюдая, как она сгорает в атмосфере Ласта.

– Пойдём, нас ждут дела, – вывел из ступора Вадима капитан.

Парень кивнул, подчиняясь.

– Для тебя задание, – продолжил Ник, – только сделай тихо, не говори Раху. Он протянул Фаундингу роковой предмет и изложил суть дела.

Добравшись в рубку Ник застал у дверей Раха.

– Нужно поговорить, – обратился к капитану Рах.

– Заходите, – Ник разблокировал вход.

– Капитан, – Но Рах впервые так обратился к Брайту, – следует лететь на Землю. Только там мы решим наши проблемы.

– Хорошо, – легко согласился Ник.

Раз не смог скрыть удивления:

– Зададите курс?

– Да, ступайте в инженерный отсек.

Рах покинул помещение, слегка помедлив, разглядывая из-за спины капитана ввод координат Земли. Он убедился в сделанном и ушёл.

Подготовку к старту Ник провёл как в тумане. Из головы не выходили мысли о Лизе. Капитана терзали воспоминания. Привычный уже переход он перенёс легко и не двинулся с места после объявления «Икара» о прибытии. Корабль добавил, что Фаундинг не выходит на связь. Брайт и так знал, Вадим мёртв. Не пошевелился он и когда в рубку ворвался разъярённый Рах:

– Что ты натворил! – изобретатель крепкими руками вцепился в Брайта, – как посмел обмануть, смерд!

Наконец Брайт слабо отмахнулся:

– Чем Вам не нравится Новая Эгеида?

– Да я тебя убью! – Рах вцепился в горло Нику.

– Как людей на Эгеиде? Как Хана, Лизу и Вадима?

Но Рах поостыл.

Брайт поднялся:

– Пойду. Попрощаюсь с последним членом команды. Вы же, – он усмехнулся, – можете отправиться на планету. Вам окажут «радушный» приём. Или катитесь куда угодно.

Рах заскрежетал зубами. Ник подобрал валявшуюся на полу монету, кинул Раху и вышел. В коридоре его догнало сообщение «Икара»:

– Но Рах взломал код и заблокировался в рубке. Теряю контроль над управлением.

– Потерпи «Икар», – откликнулся Брайт, – недолго осталось.

Оказавшись в каюте Фаундинга, Брайт попытался закрыть мертвецу глаза. Не получилось. Ник пожал Вадиму руку. Парень знал, на что шёл. Аккуратно передвинул тело и расположился рядом. Вскоре корабль тряхнуло, по корпусу пробежала мелкая дрожь.

«Готовится к экстренному старту», – понял Брайт.

Оно не удивительно. Ник включил обзор. К невесть откуда взявшемуся на орбите Эгеиды звездолёту стремительно приближались боевые катера охраны.

«Эгнеида не Ласт и даже не Клайд. Здесь всё по-настоящему. Хотел цивилизации, держи», – мысленно обратился к Но Раху Брайт, представляя как мечется последний, в одиночку запуская «Икар».

Рах и в правду отличный специалист, он управился за двадцать минут. Изображение его торжествующей физиономии возникло в каюте:

– Думали, я не справлюсь?!- Рах вальяжно развалился в капитанском кресле,- ошиблись.

Ник не удостоил угонщика ответом.

– Скоро я окажусь на Земле. А Вы Брайт превратитесь в труп!

– Восстановили координаты? – вяло поинтересовался Ник.

– Конечно! И теперь вперёд! В счастливое будущее! – торжествовал Рах.

– Платой же за переход станет моя жизнь?

– Да, капитан, да! Вы послужите важному делу! – издевался Рах.

– Как мои члены экипажа? Ваш принцип убил их во благо?

– Принцип? – восхитился Но Рах, – Вы продвинулись от версии – убийца есть свихнувшийся учёный. Поздравляю! Вы вернули моё уважение!

Ник усмехнулся:

– Вы не интересовались каково моё полное имя?

Рах пожал плечами.

– Никифор, – пояснил Брайт. – Моя мать работала учителем истории. В детстве мне читала легенды Древней Греции. Я знаю кто такой Харон. Прочитать Ваше имя в обратном порядке не сложно.

– Браво, капитан, – захлопал в ладоши Но Рах, – Вы первый догадались!

– Харон перевозит умерших по водам подземных рек, получая плату в один обол. Потому Вы требовали по монете?

– Дважды браво! Горжусь Вашей догадливостью! – Рах казался искренним.

– Я не такой умный, – возразил Ник, – как всё-таки работает двигатель?

– Хм, – сказал Рах, – смерть, капитан, смерть. Она не знает границ. Она молниеносна. Для неё не существует расстояний. Смерть одного человека встречается со смертью другого. Остаётся только оседлать её, и Вы на месте!

– То есть двигатель убивает человека и на этом осуществляет переход?

– Грубо говоря, да. Сами сказали, Харон собирает и перевозит покойников в царство смерти. Корабль становится частью его лодки и доставляет умирающего.

Рах выдержал паузу и продолжил:

– Правда, и на планете, являющейся целью, кто-то должен скончаться. Но здесь не проблема. Люди умирают постоянно.

– И что теперь?

– Предложу двигатель правительству Земли.

– Убивать людей ради скорости?

– Кого это смутит, – хмыкнул Рах. – Власти? Не смешите!

Ник в душе согласился с ним. Земля постоянно испытывает трудности связи с колониями. Ладно торговля и снабжение. Бывало, разгорится бунт, земной флот отправят на подавление. Пока корабли прибудут, восставшие проживут целую жизнь, и наказание падает на плечи детей, а то и внуков. Так что за двигатель Харона ухватятся обеими руками. Что до морали, объяснения найдутся. Мол, казнь преступников во благо человечества и тому подобное.

– Было приятно поболтать с Вами, – ехидно сказал Рах,- пора прощаться. Корабль готов. У нас разные пути. Утешитесь тем, что скоро встретитесь с членами экипажа!

Он засмеялся:

– Начинаю минутный отсчёт до старта. И до Вашей смерти.

– Шестьдесят, пятьдесят девять, пятьдесят восемь …, – забубнил «Икар».

– Валяй, – разрешил Ник и нажал одну кнопку.

Рах явно удивился спокойствию жертвы.

– Не догадываетесь, почему я в каюте Фаундинга? – поинтересовался Брайт.

Рах почуял подвох и заволновался.

– Тридцать один, тридцать …,- продолжал «Икар».

– Да потому, – пояснил Ник, – что заранее попросил Вадима перенести сюда функции контроля рубки.

Рах дёрнулся.

– Двадцать, – констатировал «Икар».

– Гляньте на координаты цели, – посоветовал Ник.

Раз метнулся к пульту:

– Что!? – заорал он. – Невозможно!

Лицо Но Раха исказилось, проступили демонические черты.

– Десять, – сказал «Икар».

– Именно, – хмыкнул Ник.

– Прекрати!- взмолился Но Рах, безуспешно пытаясь перехватить управление.

– Один, ноль. Старт! – возвестил «Икар».

Никифор Брайт уставился вдаль мёртвым взором.

***

Земля. Всемирное бюро новостей:

«Агентство наблюдения за космическим пространством сообщает. Возле солнца замечен неопознанный летающий объект. НЛО размером со средний грузовой корабль внезапно возникло подле нашего светила и тут же сгорело. Агентство не может объяснить, как оно там оказалось и что из себя представляло. По факту несанкционированного проникновения корабля в пределы солнечной системы проводится расследование. Из-за схожести судьбы объекта и героя древнегреческого мифа он получил кодовое название «Икар»».

[contact-form-7 404 "Не найдено"][contact-field label=’имя (ник)’ type=’name’ required=’1’/][contact-field label=’оцените рассказ’ type=’select’ options=’5,4,3,2,1’/][contact-field label=’комментарий’ type=’text’/][/contact-form]

Поделиться 

Комментарии

  1. НФ 9
    Приятный рассказ. Как бы и ничего замысловатого но даже приплетённая в явное НФ фэнтези вышла как-то “органично”.

Публикации на тему

Перейти к верхней панели